Originario del pueblo xhosa y parte de la casa real tembu, Nelson Mandela estudió Derecho en la Universidad de Fort Hare y la Universidad de Witwatersrand. Cuando residía en Johannesburgo, se involucró en la política anticolonialista, por lo que se unió a las filas del Congreso Nacional Africano, y luego fundó su Liga Juvenil.

Tras la llegada al poder del Partido Nacional en 1948, ganó protagonismo durante la Campaña del Desafío de 1952 y fue elegido presidente regional del Congreso Nacional Africano en la provincia de Transvaal. Presidió el Congreso Popular de 1955. En su ejercicio como abogado, fue varias veces arrestado por actividades sediciosas y, como parte de la directiva del CNA, fue procesado en el Juicio por Traición desde 1956 hasta 1961.

Muy influenciado por el marxismo, entró en secreto al Partido Comunista Sudafricano (SACP) y fue parte de su comité central. Pese a que estaba a favor de las protestas no violentas, en asociación con la SACP fundó y comandó la organización guerrillera/Umkhonto we Sizwe (MK) o «La Lanza de la Nación» en 1961.

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Arresto y el Proceso de Rivonia

En 1962 fue arrestado junto a Cecil Williams cerca de Howick. Una vez preso en Johannesburgo en la prisión Marshall Square, fue acusado de incitar a la huelga de los trabajadores y dejar el país sin permiso alguno. Él mismo se defendió y eligió a Slovo como su asistente legal, y pretendió utilizar el juicio como una forma de «oposición moral del CNA al racismo».

La audiencia inicial se llevó a cabo el 15 de octubre y fue hallado culpable y sentenciado a cinco años de prisión. Sin embargo, el 11 de julio de 1963, la policía allanó la granja Liliesleaf en la que procedieron a arrestar a sus ocupantes y se decomisó papelería relacionada con las actividades de la MK, donde en ciertos documentos se mencionaba a Mandela. Esta investigación fue el origen del Proceso de Rivonia que tuvo lugar en la corte suprema de Pretoria desde el día 9 de octubre, en el que Mandela fue acusado de cuatro cargos de sabotaje y conspiración para derrocar al gobierno.

El juez desestimó las pretensiones por insuficiencia de pruebas, pero la acusación cambió las acusaciones y presentó nuevas evidencias entre el mes de diciembre de 1963 y febrero de 1964, periodo en el que se demandó la presencia de 173 testigos, así como se presentó abundante prueba documentada y fotográfica.

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Mandela y los otros acusados admitieron el sabotaje pero negaron que hubieran pretendido lanzar una guerra de guerrillas contra el gobierno. El juicio llamó la atención de la comunidad internacional, y hubo llamados para la liberación de los acusados desde instituciones como las Naciones Unidas y el Consejo Mundial de la Paz. l gobierno sudafricano consideraba a Mandela y sus partidarios como violentos saboteadores con ideas comunistas y los sentenció a cadena perpetua.

Ante el tribunal pronunció su último discurso en libertad donde diría: «Siempre he atesorado el ideal de una sociedad libre y democrática en la que las personas puedan vivir juntas en armonía y con igualdad de oportunidades. Es un ideal para el que he vivido. Es un ideal por el que espero vivir, y si es necesario, es un ideal por el que estoy dispuesto a morir».

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Mandela rechaza ser liberado si deja la lucha a un lado

Pasan los años en prisión y la fama de Mandela crece. Recibía entre rejas a políticos nacionales e internacionales, a ministros y a activistas y el apoyo a su causa era contínuo. En 1980 dio comienzo una campaña internacional liderada por el Consejo de Seguridad de las Naciones Unidas para su liberación. Pese a esta presión internacional, el gobierno se negaba a su excarcelación y buscaba el apoyo de sus aliados entre los que se encontraban el presidente estadounidense Ronald Reagan y la primera ministra británica Margaret Thatcher; quienes respaldaban la eliminación del CNA.

Para 1985 la violencia en Sudáfrica se había incrementado, por lo que muchos temían una guerra civil. De hecho, y bajo la presión internacional, los bancos multinacionales detuvieron las inversiones en el país, lo que provocó una desaceleración de la economía.​ Pese a que le consideraba como un «marxista recalcitrante», ​en el mes de febrero de 1985 el presidente Pieter Botha ofreció su liberación con la condición de que «rechazara incondicionalmente la violencia como una opción política».

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Tras 21 años en la cárcel, Mandela se mantuvo firme en sus ideales y se negó a la propuesta. Dio a conocer su planteamiento por medio de su hija Zindzi en la que afirmó «¿Cual libertad me ofrecéis mientras el CNA se encuentra proscrito? Solo los hombres libres pueden negociar. Un prisionero no lo puede hacer». Este hecho transformó a Mandela en un héroe con ideales irreductibles pese a la represión y el sufrimiento. Sería liberado cinco años después.

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