Un 7 de febrero moría Josef Mengele, oficial alemán de las Schutzstaffel (SS) y médico durante la segunda guerra mundial. Será tristemente recordado y odiado para siempre por sus actos en el campo de concentración y exterminio de Auschwitz, donde realizó experimentos mortales con prisioneros, y fue miembro del grupo de médicos que seleccionaba víctimas para ser ejecutadas en las cámaras de gas.

Conocido como el Ángel de la Muerte (en alemán Todesengel), antes de la guerra había obtenido doctorados en Antropología y Medicina y comenzado una carrera como investigador. Se afilió al Partido Nazi en 1937 y a las SS en 1938. Al comienzo de la segunda guerra mundial fue asignado como oficial médico de batallón, pero a principios de 1943 se trasladó al servicio de campos de concentración y fue destinado a Auschwitz, donde Eduard Wirths, oficial jefe médico, lo nombró director médico del Zigeunerfamilienlager —campo de familias gitanas— en el complejo de Birkenau.

Auschwitz II-Birkenau, que en principio debía alojar trabajadores esclavos, se transformó en una combinación de campo de trabajo y de exterminio. Allí llegaban en tren diariamente prisioneros de toda la Europa ocupada por los alemanes que se segregaban entre los que debían morir en la cámara de gas y los que podían ser mano de obra esclava. Mengele, miembro del grupo de médicos que hacían esta selección humana, no estaba obligado a realizar esta tarea, pero participaba con la esperanza de encontrar sujetos para sus experimentos. Mengele formaba parte también del grupo de médicos responsable de administrar el Zyklon B, el pesticida a base de cianuro que se usaba para matar a los prisioneros en las cámaras de gas.

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Mengele no trataba a los internos, sino que supervisaban a otros doctores prisioneros que estaban obligados a trabajar en el servicio médico del campo.​ Mengele visitaba semanalmente los barracones del hospital y enviaba a la cámara de gas a los presos que no se hubieran recuperado después de dos semanas en cama.

En Auschwitz realizó experimentos genéticos con humanos, muchas veces sobre gemelos, para realizar estudios antropológicos y sus investigaciones sobre herencia genética.​ Intentaba demostrar la supremacía de la herencia genética sobre el entorno y reforzar de esta manera la premisa del nazismo que defendía la superioridad de la raza aria.

Joseph Mengele
Joseph Mengele

Traslado y huida de Mengele

Debido al avance del Ejército Rojo por Polonia, Mengele fue trasladado 280 km al oeste al campo de concentración de Gross-Rosen el 17 de enero de 1945, diez días antes de la llegada de las tropas soviéticas a Auschwitz.

Tras el fin de la guerra huyó a Sudamérica con la ayuda de una red de antiguos miembros de las SS que le facilitó el viaje por mar hasta Argentina en julio de 1949. En un principio vivió en Buenos Aires y alrededores, y más tarde huyó a Paraguay en 1959 y a Brasil en 1960, perseguido por la República Federal de Alemania, Israel y cazanazis como Simon Wiesenthal, que querían llevarlo a juicio.

A pesar de las solicitudes de extradición del Gobierno de Alemania Occidental y de las operaciones clandestinas del Mosad —el servicio de inteligencia israelí—, Mengele evitó ser detenido.

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Pasaporte falso de Mengele

Muerte 

Murió ahogado tras sufrir un ictus mientras nadaba en la playa de la localidad brasileña de Bertioga en 1979. Fue enterrado en el municipio brasileño de Embu das Artes con el nombre de «Wolfgang Gerhard», la falsa identidad que estaba usando desde 1975. El 31 de mayo de 1985, siguiendo una pista recibida por la oficina del fiscal de Alemania Occidental, la policía registró la casa de Hans Sedlmeier, amigo de toda la vida de Mengele y jefe de ventas de la empresa familiar en Gunzburgo. Allí encontraron una agenda con direcciones cifradas, copias de cartas de Mengele y otra carta en la que Bossert informaba a Sedlmeier de la muerte del antiguo médico nazi. Las autoridades alemanas se pusieron en contacto con la policía de São Paulo y esta localizó a los Bossert. En el interrogatorio revelaron el lugar en que se había enterrado a Mengele.​ Los restos fueron exhumados el 6 de junio de 1985.​ En 1992 un examen genético verificó la identidad de Mengele.

La familia se negó a repatriar los restos a Alemania y estos permanecen almacenados en el Instituto Médico Legal de São Paulo,​ donde son utilizados por estudiantes de medicina forense.